Os insetos têm cognição?

Muitas espécies animais demonstraram possuir funções cognitivas e outras características tradicionalmente consideradas exclusivas dos humanos.

Outros mamíferos, pássaros, répteis e moluscos como o polvo são capazes de resolver tarefas relativamente complicadas, mas poucos parecem considerar a possibilidade de que animais menores o façam.


Os insetos têm cognição? É um problema que, embora mais de um possa parecer hilário, a ciência tem levado muito a sério nos últimos anos. Vamos ver o que eles encontraram

    Os insetos têm cognição? Experimentos para entender sua mente

    Os humanos encontraram semelhanças em outras espécies em termos de inteligência, emoções, personalidade e comportamento. Há muito que sabemos que golfinhos, pássaros, cães, gatos, répteis e, claro, outros primatas como nós, têm um nível de compreensão superior ao que se pensava décadas atrás. Já se passou muito tempo desde que nós, humanos, saímos do pedestal e abandonamos a ideia de que somos os únicos com cognição.

    No entanto, ainda existem alguns preconceitos sobre o que os animais podem ouvir, entender e perceber que, devido ao seu tamanho pequeno e relativa simplicidade, não acreditaríamos que eles tivessem algo como cognição: os insetos. Os insetos têm cognição? Seu cérebro é minúsculo, com redes neurais que fazem as pessoas rirem em comparação a um animal como um cachorro., por isso é até engraçado colocar essa questão como algo sério.

    Mas a ciência se preocupa muito com os preconceitos que o cidadão comum tem sobre moscas, abelhas e mosquitos. Muitas pesquisas têm mostrado que esses artrópodes, com ou sem asas, são capazes de aprender e ensinar, ter emoções, objetivos e expectativas. Ao longo deste artigo, falaremos sobre uma série de experimentos nos quais vários aspectos relacionados à ideia de cognição em insetos foram testados.

      Formigas com expectativas

      No final dos anos 1970, Daniel Kahneman e Amos Tversky apresentaram a teoria prospectiva. Isso sugere que o ser humano não percebe o valor das coisas em termos absolutos, mas de forma relativa e tomando algo como referência.

      Por exemplo, se formos a um bar e eles nos derem suco de laranja em tijolos toda vez que formos lá, no dia em que nos servirmos suco de laranja bem espremido na hora, conheceremos a glória, valorizando-o muito mais do que outro cliente de quem no primeiro dia em que foi a esse bar, foi servido suco espremido. Ficamos surpresos porque nossas expectativas, que eram baixas, foram superadas.

      Vemos que a mesma coisa acontece com as formigas. Em seu experimento, Stephanie Wendt e colegas (2019) treinaram formigas com gotas de açúcar em diferentes concentrações. Eles viram aquilo o valor que as formigas atribuem a um alimento depende das expectativas que elas possuem, que se formam durante o treinamento. Assim, se as formigas esperavam receber uma gota com baixa concentração de açúcar e receberam essa mesma queda ao longo da experiência, seu comportamento foi discreto, movendo-se um pouco de um lado para o outro e ocasionalmente sugando. A gota.

      Contudo, o comportamento das formigas que no experimento apresentou queda com maior concentração de açúcar foi completamente diferente. Ao contrário das formigas anteriores, estas, que também afundaram com expectativas bastante baixas, ao descobrirem a deliciosa comida que lhes tinha pela frente, focaram-se totalmente no doce néctar. Concentrados, não se moveram um milímetro e sugaram sem parar, dando-se um verdadeiro banquete por terem descoberto um tesouro tão delicioso.

        Abelhas e flores com cafeína

        O café é aquele néctar celestial que muitas pessoas precisam beber para se levantar. Essa substância ajuda a despertar nossas mentes e parece fazer isso também nas abelhas, ajudando-as a se lembrarem melhor das coisas. O estudo de Sarah Arnold e colegas (2021) tentou ver o que acontece quando as abelhas recebem cafeína no néctar doce que retiraram das flores e se isso influenciou sua memória.

        Os cientistas já sabiam que a cafeína, encontrada naturalmente nas frutas cítricas e no próprio café, desempenha um papel muito importante na fabricação de abelhas, consumidor frequente de suas flores cafeinadas. Experimentos anteriores já haviam constatado que as abelhas preferiam flores contendo néctar de cafeína, mas não se sabia se isso era simplesmente uma preferência ou se influenciava na memória de flores contendo um preço doce.

        Para responder a essa pergunta, a equipe de Arnold decidiu dar cafeína às abelhas quando estavam perto de seus ninhos, fazendo com que associassem o sabor do néctar doce ao do aroma artificial da flor de morango. Eles pegaram 86 abelhas que os dividiram em três grupos: um em que as abelhas foram introduzidas com aroma de morango e uma solução adoçada com cafeína; um segundo em que as abelhas foram treinadas para associar o cheiro de morango à doce recompensa, mas sem a dose de cafeína no meio; e um terceiro grupo controle que simplesmente recebeu a solução doce sem odor ou cafeína.

        Pós-treino, os experimentadores lançaram as abelhas em uma espécie de estágio de vôo onde tiveram que escolher entre dois tipos de flores artificiais: alguns com essência de morango e outros com outras essências que atuaram como flores distrativas. A hipótese era que as abelhas que não associassem o cheiro de morango e néctar visitariam os dois tipos de flores robóticas da mesma forma.

        Os pesquisadores viram que a cafeína influenciou muito a memória desses himenópteros. 70,4% das abelhas que foram treinadas com a injeção de cafeína visitaram pela primeira vez as flores com cheiro de morango, ao contrário das abelhas treinadas sem tal golpe mas com o aroma, que tomou como primeira escolha o cheiro a flores de morango 60% das vezes. Das abelhas do grupo controle, que foram alimentadas apenas com néctar sem aroma ou cafeína no processo, apenas 44,8% optaram pelas flores com aroma de morango.

        Essa experiência sugere que as abelhas aprendem melhor ingerindo cafeína, escolhendo conscientemente as flores que sabem que serão recompensadas, conforme lhes foi ensinado durante a fase de treinamento.

          Caminhos que aprendem e ensinam

          Passamos de abelhas a abelhas, que alguns chamam de “ursos de pelúcia voadores”. Bem, poucas pessoas chamam assim, mas os pesquisadores no caso a seguir descobriram se esses insetos têm a capacidade de aprender e ensinar seus companheiros.

          Os zangões são animais que parecem ter uma capacidade incrível de conceber novas soluções. E não só isso, mas se eles virem que tem um companheiro por perto, eles olham para ele e o ajudam. Eles não apenas copiam o que veem ou tentam por pura tentativa e erro, mas são capazes de adaptar o que observaram para resolver uma situação de forma mais eficaz, demonstrando assim um comportamento criativo.

          Uma pesquisa da Queen Mary University em Londres prova isso. Seus autores, Olli Loukola e seus colegas (2017), eles treinaram abelhas para mover pequenas bolas para o centro de uma plataforma para que pudessem obter água com açúcar. Os comportamentos observados ao longo do experimento, segundo Loukola, vieram demonstrar uma surpreendente flexibilidade cognitiva, bem como um interesse consciente em reproduzir o comportamento observado em seus congêneres.

          O experimento foi realizado com três grupos de abelhas de dez exemplares cada. Os insetos do primeiro grupo foram confrontados pela primeira vez com o problema, mas com uma abelha guardiã, previamente treinada, que lhes mostrou o que deveriam fazer para obter a água com açúcar. O segundo grupo consistia em ensinar aos zangões o que fazer com uma demonstração de “fantasmas”, na qual os pesquisadores moveu a bola de fora com um ímã. No terceiro grupo, a bola já estava dentro do círculo quando os insetos foram introduzidos na fase experimental.

          O que os pesquisadores observaram é que insetos que aprenderam com um congênere tiveram taxas de sucesso muito altas, chegando a 99% das vezes. Os zangões que foram treinados com a bola fantasma conseguiram 78%, enquanto os que já tinham a bola descobriram o que fazer em 34% das vezes. Essa experiência mostra que as abelhas são capazes de desenvolver novos comportamentos e ensiná-los de forma consciente.

            Cheiros ruins, cheiros bons e moscas

            Por fim, deixamos o caso de outros insetos alados, neste caso as moscas-das-frutas.. Um grupo de pesquisadores de Bristol em 2018 treinou moscas usando dois aromas associados a dois estímulos diferentes. Em seu experimento, eles ensinaram as moscas a associar um odor positivo (P) a uma recompensa de açúcar e um odor negativo (N) a uma vibração desagradável. Durante o treinamento foram expostos a um desses cheiros e também a um jato de ar puro, cabendo a eles escolher entre um ou outro.

            Depois que as moscas foram treinadas, elas foram separadas em dois grupos. As moscas do Grupo A foram agitadas por um minuto e as do Grupo B não foram feridas. Depois disso, eles expuseram esses dois grupos aos odores N e P, mas desta vez incluíram um novo, uma mistura entre os dois cheiros que chamaremos de P + N. As moscas não sabiam se o odor P + N tinha açúcar ou vibrações, já que era a mistura dos dois cheiros de treino, então eles teriam que arriscar se quisessem.

            Os resultados foram reveladores. As moscas que haviam sido agitadas durante o treinamento não estavam dispostas a correr riscos e mostraram algum medo de serem agitadas novamente., além disso pareceram valorizar menos a ingestão adocicada de açúcar associada ao odor P. Seu comportamento foi cauteloso, temeroso, pessimista e deixaram claro que se lembravam muito bem de que o odor N causava uma sensação desagradável.

            Essa experiência nos diz que as moscas, apesar de seus cérebros pequenos, são capazes de aprender e também podem exibir algo semelhante ao desamparo aprendido. Estar em uma situação de dúvida, onde dois estímulos são apresentados e que foram associados a consequências de diferentes signos, faz com que as moscas se confundam sobre o que fazer. Se eles não tiveram o menor pico de cognição e se comportaram apenas instintivamente, eles estão mais propensos a correr riscos sem mais ou menos.

              Reflexão final

              Esses e muitos outros experimentos mostraram que os insetos, apesar de seus cérebros pequenos com circuitos neurais extremamente simples, eles são capazes de resolver tarefas excessivamente difíceis. Eles reconhecem padrões visuais, memorizam o aroma das flores, aprendem a movimentar alavancas, bolas ou até puxar cordas.

              Os casos de que falamos correspondem a insetos sociais, que se pode supor serem algumas espécies desses artrópodes capazes de exibir algo semelhante à cognição. Faz sentido que essas espécies particulares possam aprender e ensinar comportamentos a outros indivíduos porque o comportamento de cada um é decisivo para a saúde da colônia, como é o caso de abelhas, formigas e outros himenópteros.

              No entanto, como os insetos individualistas não têm um cérebro muito mais simples do que o dos insetos sociais, não seria raro encontrar esses mesmos comportamentos nessas espécies. Seja social ou individualista, tudo parece indicar que sim, os insetos têm cognição e são mais sofisticados do que se pensava.

              Referências bibliográficas

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              • Loukola, Olli e Perry, Clint e Coscos, Louie e Chittka, Lars. (2017). Os zangões exibem flexibilidade cognitiva, melhorando o comportamento observado complexo. Ciência. 355, 833-836. 10.1126 / science.aag2360

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